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Katherine Johnson NASA

Katherine Johnson, la matemática que rompió esquemas en la NASA

Gracias a los cálculos de Katherine Johnson, el hombre por primera vez pudo llegar a la Luna, y darle la vuelta a la Tierra desde el espacio

Por: Carla Ordóñez

Katherine Johnson nació en 1918 en White Sulphur Springs, Virginia Occidental, Estados Unidos.

Su historia se remonta desde que Johnson estudiaba la Universidad en West Virginia State College, donde gracias a su pasión por las matemáticas, la impulsaron a hacer el plan de estudios de matemáticas de la escuela.

En la misma institución encontró al profesor Williams Schieffelin Claytor, quien fue el tercer afroamericano en obtener un doctorado en matemáticas, mismo a quien eligió como su mentor.

Su carrera se empezó a forjar cuando se prohibió la discriminación racial en la industria de defensa, posteriormente el Comité Asesor Nacional de Aeronáutica contrató a Katherine Johnson en 1953, año en el que empezó a trabajar y en tan sólo dos semanas le asignaron su primero proyecto en la Rama de Cargas de Maniobra de la División de Investigación de Vuelo.

Durante cuatro años se desempeñó analizando datos de pruebas de vuelo, además, trabajó en la investigación de un accidente aéreo causado por la estela turbulenta; sin embargo, por su habilidad con los cálculos, Johnson recibió el sobrenombre de ‘Computadora Humana’.

¿Por qué fue tan reconocida Katherine Johnson?

La carrera de Johnson dio un giro cuando se le encomendó realizar el análisis de trayectoria para la misión de Alan Shepherd de 1961, el primer vuelo espacial con tripulación humana, también fue la primera mujer a la que se le reconoció por ser coautora de un artículo sobre la seguridad de los aterrizajes orbitales, en 1960.

Posteriormente en 1962, la NASA le asignó a Johnson el trabajo por el que sería más conocida, al ser requerida para verificar los resultados que las máquinas de cálculo electrónicas habían arrojado. Ella los hizo a mano, y fueron para realizar la primera órbita alrededor de la Tierra.

Debido a su gran habilidad matemática y a sus cálculos exactos, el astronauta John Glenn solicitó su ayuda, enfatizando que “si Katherine decía que estaban bien, entonces estaba listo para irse”, tras el visto bueno de Johnson, el viaje entró en órbita alrededor de la Tierra con éxito, el 20 de febrero de 1962.

Katherine Johnson NASA

Entre los exitosos de trabajos de Katherine Johnson están:

  • Trabajar en el transbordador espacial y el satélite de tecnología de recursos de la Tierra.
  • Trazó el mapa de la superficie de la Luna antes del aterrizaje de 1969.
  • Ayudó a los astronautas a bordo del Apolo 13 a aterrizar de forma segura en la Tierra.

Sin embargo, después de estar 33 años en Langley, Katherine Johnson se retiró en 1986.

Los reconocimientos siguieron:

A pesar de los años, el trabajo de la matemática estadounidense Katherine Johnson siguió recibiendo reconocimientos.

  • En 2015 el expresidente de Estados Unidos, Barack Obama, le otorgó la Medalla Presidencial de la Libertad.
  • “Hidden Figures”, largometraje de 2017 que relata la vida de Johnson y otras mujeres afroamericanas trabajadoras de la NASA.
  • Nominada y ganadora del premio Oscar por Mejor Película.

Tras una larga vida llena de éxitos y reconocimientos por su esfuerzo y habilidades matemáticas, Katherine Johnson murió el 24 de febrero de 2020 a los 101 años de edad.

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